Historia: Palacio de Cnosos

Los Asirios Características, Sociedad, Arte, Cultura, Religión

RESUMEN DE LA HISTORIA Y EVOLUCIÓN DE LOS ASIRIOS EN LA MESOPOTAMIA

Los ríos Eufrates y Tigris nacen en los montes de Armenia y desembocan en el golfo Pérsico. La extensa región que delimitan las cuencas de estos ríos se conoce con el nombre de Mesopotamia. En la Baja Mesopotamia los aluviones de los ríos ganaron tierra al mar, y las inundaciones, sabiamente canalizadas, fertilizaron la tierra, lo que posibilitó una rica agricultura.

La Alta Mesopotamia era una meseta muy bien comunicada con Siria y Egipto. Toda la región fue, desde aproximadamente el 3000 a. C. hasta el 539 a. C, escenario de brillantes civilizaciones, como las ciudades-estado sumerias, que utilizaron la primera escritura conocida, la cuneiforme, y los Imperios acadio, babilónico, asirio y neobabilónico.

LOS ASIRIOS:
Sintesis de su Historia:

En 1500 a.C. cuando los hititas volvieron al norte, tras destruir el primer imperio babilonio, se inició un largo período de confusión en Mesopotamia, y en ese momento surgió en el norte un estado llamado Asiria, cuyas capitales eran las ciudades de Nínive y Assur, situadas a orillas del Tigris. En esta zona del valle, la agricultura había facilitado el desarrollo de la civilización. Al principio, los asirios constituían un tosco pueblo fronterizo; pero con el tiempo adoptó la vida civilizada de otros pueblos del valle.

Los asirios no eran un pueblo especialmente pacífico, sino se caracterizaban por los crueles, agresivos y dominantes; pero es posible que se vieran obligados a adoptar esta conducta para sobrevivir, pues la historia de Asiria durante la mayor parte del segundo milenio a.C. está plagada de invasiones y contrainvasiones de sus poderosos vecinos. Además de los hititas estaban los hurritas (un pueblo caucásico) y los mitanos (indoeuropeos).

Los asirios, fueron feroces guerreros de origen semítico, habían permanecido sujetos a diversas dominaciones hasta que iniciaron el que se podría denominar su primer período de expansión, que comenzó con Salmanasar I (1270 a. C.) y concluyó con Teglath-Falasar I (hacia 1100 a. C).

A comienzos del primer milenio precristiano se formó el más poderoso imperio de Mesopotamia, el Imperio Asirlo, que dominó por varios siglos la región. Como restos de su poderío quedan las ruinas de los fuertes militares, construidos con grandes bloques de piedra, ubicados en las distintas regiones dominadas en sus épocas de máxima expansión. Aquí se aprecia una torre del fuerte construido por Salmanasar III como parte de las defensas de la ciudad de Nimrod.

Dos siglos más tarde (hacia 910 a.C.) reanudan su actividad expansionista, proceso que los condujo a edificar un vastísimo imperio apoyado en el terror y la violencia (desde Media hasta el Nilo y desde el golfo Pérsico hasta Lidia), que acabó de redondear Asurbanipal (669-633 a. C.) quien sometió al Alto Egipto (665 a.C.) por una parte, y por otra arrasó Susa (641 a. C).

Mapa Imperio de los Asirios

Mapa Imperio de los Asirios

Hacia el 646 a.C, cuando el poder asirio llegó a su punto culminante, realizaron su última conquista importante y terminaron de construir un imperio que abarcaba toda Mesopotamia, gran parte de las regiones montañosas orientales, Siria, el Levante, Palestina e incluso el Bajo Egipto, constituyendo el mayor estado unificado que había existido hasta entonces en la zona.

Sin embargo, este formidable coloso pronto comenzó a experimentar las consecuencias de sus propios fallos internos. En efecto, la beligerante nobleza asiria, de la cual era jefe el rey, se mantuvo siempre en pie de guerra, sin pedir ni dar cuartel. Así, el paso de los ejércitos asirios se vio señalado por tormentos atroces, incendios, saqueos, éxodos de poblaciones enteras, y, por sobre todo, odio.

A dicha actitud se unió la desmedida explotación de los pueblos sometidos, a los que ni siquiera intentaron atraerse. Así surgieron en diversas regiones, como Babilonia, Egipto, e incluso, en la zona de Media, caudillos militares que lanzaron a las poblaciones, oprimidas y arruinadas por las cargas fiscales y las prestaciones obligatorias, contra el corazón mismo de Asiria.

A la muerte de Assurbanipal, en el 627 a.C. siguió una revolución en la corte. Sobre los acontecimientos de Asiria después de esa fecha se sabe poco. Los medas tomaron la ciudad de Assur en el 614 a.C. y, con ayuda babilónica, capturaron Nínive en el 612. El Ejército asirio, dirigido por el último rey asirio, Assur-Uballit II (que reinó en 612-609 a.C.), se replegó a Harran, a cierta distancia al noroeste de la capital asiria. Esta derrota supuso el final del Imperio asirio.

Pese a la resistencia de los asirios, que hasta llamaron en su auxilio a los jinetes escitas, los medos tomaron Asur (614 a.C), y, dos años más tarde (612 a. C), una alianza entre Cyaxares y Nabopolasar culminó con la destrucción de Nínive, que fue arrasada.

Imperio Asirio se extendió en gran medida debido a sus brutales métodos militares. Mantuvo su dominio mediante el uso de un idioma y una religión comunes, junto con la supresión violenta de revueltas internas. Los caldeos derrotaron a los asirios en Babilonia, lo cual dio como resultado el Imperio Neobabilónico personificado por Nabucodonosor.

GOBIERNO: En su apogeo, el Imperio Asirio fue gobernado por reyes cuyo poder se consideraba absoluto. Bajo su liderazgo, el imperio llegó a estar bien organizado. Al eliminar cargos de gobernadores que poseían los nobles por herencia e instituir una nueva jerarquía de oficiales locales directamente responsables ante el rey, los reyes asirios tuvieron mayor control sobre los recursos del imperio.

Los asirios también desarrollaron un eficiente sistema de comunicaciones para administrar su imperio de forma más práctica. Se formó una red de estaciones de correo que utilizaban relevos de caballos (y mulas o burros en los terrenos montañosos) para llevar mensajes a través de todo el imperio. El sistema resultó tan eficaz, que un gobernador provincial de cualquier parte del imperio (excepto Egipto) podía enviar un apregunta al palacio del rey, y recibir respuesta en cuestion de una semana.

Todo el arte asirio se inspira en el de Persia, Siria, los hititas, Babilonia. Las estatuas son macizas. Bajo el reinado de Asurbanipal los escultores de animales alcanzan en los bajorrelieves una gracia y un movimiento raramente igualado, que, desde luego, no existe en las efigies reales de convencionales rasgos, con sus barbas rizadas y sus cabellos lisos, en las que sólo el perfil semita y los labios gruesos ofrecen una nota realista. La arquitectura refleja el poder.

Al abrigo de sus murallas almenadas, aunque más geométricas, las ciudades fortificadas no debían ser muy diferentes de las medievales. Las puertas estaban guardas por torres que impedían a los atacantes acometer los muros. En el interior, una ciudadela constituía el refugio supremo.

Elevado sobre un terraplén, al que se llegaba por una rampa, el palacio de Sargón, en Khorsabad, semejaba una verdadera fortaleza, con sus patios rectangulares, a los que se abrían los almacenes, los depósitos de hierro en lingotes y las salas reales.

Zigurat, asirio

Zigurat

El conjunto estaba coronado con un zigurat y en numerosas capillas se honraba a los dioses protectores de Asur. El pavimento del suelo era de adobe y los techos se construían en forma de terrazas de ladrillos sostenidas por vigas.

sargón asirio

Sargón

Ver: Palacio y Biblioteca de Nínive

Sociedad y cultura asirias: A diferencia de los hebreos, los asirios no temían mezclarse con otros pueblos. De hecho, la política asiria de deportar hacia Asiria a muchos de los prisioneros de los territorios recién conquistados, creó unasociedad políglota en la que no resultaban importantes las diferencia étnicas. Se estima que, durante un periodo de tres siglos, se deportaron entre cuatro y cinco millones de personas a Asiria, lo cual produjo una población mixta desde el punto de vista tanto racial como lingüístico.

Lo que aseguraba su identidad a los asirios mismos era su lengua, aunque incluso ésta era semejante a la de sus vecinos sureños de Babilonia. La religión igualmente fue una fuerza cohesiva. Asiria era literalmente «la tierra de Ashur», en referencia a su principal dios. El rey —representación humana del dios Ashur— brindaba un enfoque final de unidad.

La agricultura constituía la principal base de la vida asiria. Asiria era una tierra de villas campesinas y, relativamente, pocas ciudades importantes, sobre todo en comparación con la parte sur de Mesopotamia. A diferencia de los valles ribereños —donde la agricultura requería la organización meticulosa de un gran número de personas para controlar la irrigación—, los campos agrícolas asirios recibían suficiente humedad de las lluvias regulares.

El comercio era la segunda actividad en importancia económica. El comercio interior dependía de un sistema que utilizaba los metales —como el oro, la plata, el cobre y el bronce— como medio de intercambio. Diversos productos agrícolas también servían como una forma de pago o de intercambio. Debido a su localización geográfica, los asirios fungían como intermediarios y participaban en el comercio internacional, del que importaban madera, vino, metales y piedras preciosas, mientras que exportaban materiales textiles o tejidos fabricados en los palacios, templos y quintas privadas.

La cultura del Imperio Asirio fue híbrida por naturaleza. Los asirios asimilaron muchos elementos de la civilización mesopotámica y se consideraron a sí mismos guardianes de la cultura sumerja y babilónica. Por ejemplo, Asurbanipal coleccionó una gran biblioteca en Nínive, que incluía las obras disponibles de la historia mesopotámica. La religión asiria reflejaba también la asimilación de otras culturas. Aunque los asirios consideraban su propio dios nacional, Ashur, su deidad principal, reconocieron también a casi todos los dioses y diosas de Mesopotamia.

Entre los objetos mejor conocidos del arte asirio se encuentran las esculturas en relieve encontradas en los palacios reales de tres de las ciudades capitales asirias: Nimrud, Nínive y Khorsabad. Estos relieves —comenzados durante el reinado de Asurbanipal en el siglo IX y que alcanzaron su culminación en el reinado de Asurbanipal en el siglo vu— ilustraban dos distintos tipos de motivos: las escenas ceremoniales o rituales, agrupadas alrededor de la persona del rey, y escenas de caza y guerra.

Las últimas mostraban instancias de acción vividas del rey y sus guerreros librando batallas o cazando animales, sobre todo, leones. Estos relieves ilustran un mundo vigoroso masculino, donde la disciplina, la fuerza bruta y la rudeza son valores perdurables: en verdad, los verdaderos valores de la monarquía militar asiria.

caceria de arsubanipal

La cacería de leones del rey Asurbanipal. Este relieve, esculpido en alabastro como decoración para el palacio norte de Nínive, ilustra al rey Asurbanipal participando en una cacería de leones. La escultura en relieve, una de las formas mejor conocidas del arte asirio, alcanza irónicamente su punto máximo bajo el reinado de Asurbanipal, justo en el momento en que el Imperio Asirio comienza a desintegrarse.

Civilización asiria fue una civilización híbrida, en la que confluyen elementos babilónicos, hititas y, sobre todo, sirios, Asiria no deja por ello de ser un crisol que funde las diferentes culturas del Oriente Medio y contribuye a difundir las aportaciones babilónicas.

Gracias a los asirios, los hititas conocerán textos gramaticales que tratan de la lengua y la escritura mesopotámicas. Si los textos reales asirios se graban sobre lápidas y placas de hierro, que recubren los muros de los palacios, en la biblioteca de Asurbanipal se encontrará un gran número de tratados de astrología y leyendas babilónicas, escritos en tablas de arcilla. Estas se grababan cuando la arcilla estaba todavía fresca, y se cocían después.

Las misivas iban rodeadas por una envoltura, también de tierra cocida, en que figuraban la dirección del destinatario y un texto de «protección». Se escribía también sobre tablas de madera recubiertas de cera y probablemente se empleaba asimismo la escritura de tinta sobre madera, pergamino o papiro. Se han encontrado numerosos diccionarios bilingües y trilingües, métodos para aprender el babilonio y el asirio, así como numerosas copias de obras literarias, escritas en caracteres cuneiformes.

Como los sumerios y los babilonios, los asirios empleaban para anotar su lengua—un dialecto akkadio, emparentado con las lenguas semitas, el hebreo, el arameo y el árabe—caracteres que, escritos de izquierda a derecha, en líneas horizontales, resultaban muy complicados. Por eso, a partir del reinado de Sargón I, se extenderá cada vez más el empleo de la lengua y escritura arameas —que era silábica, y, por tanto, más fácil—, no solamente entre el pueblo sino en la corte.

Los reyes de Asiria hacen consignar con gran cuidado los acontecimientos importantes de su reinado. Así debemos a Asurbanipal la formación en Nínive de una inmensa biblioteca, cuyos vestigios nos han permitido conocer la historia de sus dinastías, su concepción del mundo y las relaciones que existían entonces entre los dioses y los hombres del país de Asur.

Disco solar de los asirios

Disco solar de los asirios

LOS DIOSES Y LA CAZA REAL: Tanto en la vida del pueblo como en la de los reyes, la religión representa uno de los factores más importantes: son los dioses quienes introducen como su vicario al rey asirio, encargado de administrar el país que les pertenece y castigar a los paganos.

Bajo el reinado de Tiglat-Pileser I, los dioses más importantes son: Asur, señor supremo encargado de la investidura de los reyes; Enlil, padre de los dioses terrestres y de los países; Sasmas, dios del sol; Sin, dios de la luna; Adad, dios de la tormenta, y, en fin, Ninurta, dios de la guerra y de la caza. La diosa Ishtar, descendiente de la diosa-madre antigua, preside la guerra y el amor.

Los cultos no son inamovibles, y los dioses son frecuentemente suplantados por otros en la adoración de los hombres. Bajo el rey Tukulti-Ninurta, se impone, sobre todos los demás, el dios de la caza, Ninurta; bajo Ashur-Nasirpal I, Ishtar recibe todos los favores, mientras que, a partir del reinado de Adad-Nirari III, Marduk y su hijo Nabú son adorados no solamente en Babilonia, sino en toda Asiria. A cada renovación del culto, se elevan nuevos templos y se fundan nuevas ciudades. Algunos cultos traspasaron las fronteras de Asiria y se expandieron por todo el Medio Oriente. Tal ocurrió, por ejemplo, con el de la diosa Ishtar.

Uno de los aspectos más curiosos de la religión asiria aparece profusamente ilustrado por los ritos reales de la caza del león: el rey, simbolizando la divinidad, debe cazar al león, símbolo de las fuerzas del mal. Asimismo, el rey ha de cazar y abatir por su propia mano otros numerosos animales salvajes, como cabras monteses, ciervos, toros o elefantes, con objeto de poder ofrecerlos en sacrificio anual a Asur. Numerosos bajorrelieves nos muestran al rey cazando en el desierto o vertiendo libaciones sobre los animales muertos.

Los otros ritos religiosos no parecen diferir mucho de los usuales por la misma época en Babilonia, y la práctica de la religión consistía, sobre todo, en ritos destinados a granjearse los favores de los dioses y a apaciguar sus iras cuando sobrevenía alguna catástrofe. Los sacerdotes se entregaban a la adivinación mediante el examen del hígado de las víctimas sacrificadas a la elaboración de calendarios indicadores de los días fastos y nefastos, a la astrología y a todas las ciencias mágicas.

Filosóficamente, la religión asiria, como la de Mesopotamia, es la religión sin esperanza, sin vida en. eí más allá, preocupada únicamente del bienestar terreno. Los demonios o genios malignos son causa de todas las desdichas que pesan sobre el hombre. Mediante encantamientos o ritos mágicos, el sacerdote-médico habrá de aniquilar el poder maléfico de esos genios y hacer sacrificios a los dioses, a fin de que concedan de nuevo su protección al hombre que ha pecado, pero que se arrepiente.

Los ritos esrán consignados en numerosos tratados, que interpretaban los sacerdotes y los escribas, únicos capaces de descifrar los caracteres cuneiformes.

ALGUNOS MOMENTOS HISTÓRICOS DE ASIRIA:

Mientras Sargón fue rey de Asiria su principal preocupación fueron los israelitas y las amenazas que lo asechaban ciertos pueblos del norte y al este como los cimerios y escitas nómadas, que rivalizaban por tierras más húmedas y fértiles en las que apacentar sus rebaños, hasta que en 705 a. C, su ferocidad derrotó a Sargón, que cayó en la batalla.

Sargón Rey de Asiria

Su sucesor, Senaquerib, desplazó el punto de mira de los asirios al sur, hacia Babilonia, en el moderno Iraq, ciudad famosa por sus leyes, ciencia y astronomía. Repetidas veces fue capturada. Una y otra vez el pueblo se rebeló, hasta que por fin sucumbió y se convirtió en la capital asiria bajo el rey Assarhaddon, quien a continuación dirigió su mirada hacia el oeste, hacia el mayor de los premios: Egipto.

En 671 a. C, Assarhaddon atacó y saqueó aquella histórica tierra, e hizo del imperio asirio, que ahora se extendía desde Egipto hasta la India, el mayor que el mundo hubiera conocido. Sin embargo, su legado no duró demasiado y a la muerte de su hijo, el rey Asurbanipal, en 627 a. C, el imperio, agotado por las guerras, fue incapaz de resistir a los escitas y cimerios (Asurbanipal fue el monarca que construyó la famosa biblioteca con sus 20.000 tablillas cuneiformes y el palacio real de Nínive).

Con el declive del poder asirio, Babilonia volvió a ser independiente. En 612 a. C. sus ejércitos acabaron con los asirios y saquearon su capital en Nínive, y antes de atacar cerraron una alianza lo más sólida posible con los molestos escitas. Por desgracia para los judíos de Jerusalén, el auge de una potencia babilónica independiente no era una buena noticia. El estado babilónico creció en poder hasta alcanzar el cénit con el reinado del temible rey Nabucodonosor que gobernó entre 605-562 a. C..

Ver: Palacio y Biblioteca de Nínive

Fuente Consultada:
Civilizaciones de occidente Tomo A Jackson Spielvogel
Historia Universal Ilustrada de John Roberts Volumen I Los Asiris Edit. Debate
Todo Sobre Nuestro Mundo Christopher Lloyd
La Aventura del Hombre en la Historia Tomo I Los Asirios Edit. Ateneo
Atlas de Historia Universal y de Argentina Edit. Santillana
HISTORMA La Gran Aventura del Hombre Edit. CODEX Tomo I Los Asirios

Newgrange Cementerios y Templos de Piedra Ciudades Subterraneas

Newgrange Cementerios y Templos de Piedra

Newgrange, complejo arqueológico integrado por un conjunto de túmulos y sepulcros del neolítico, en el valle del río Boyne (Irlanda). Los restos de Newgrange, cercanos a los yacimientos de Knowth y Dowth, suponen un extraordinario ejemplo de tumbas de corredor.Su disposición es similar al de las pirámides egipcias: una cámara funeraria, encerrada en el interior de un gran túmulo, sólo accesible por un largo pasillo.

Newgrange en irlandés significa «cueva del Sol», es un cementerio prehistórico irlandés del condado de Meath que fue construido hace unos 5.000 años, en la Edad del Bronce, y que, por lo tanto, es más antiguo que las pirámides de Giza o que Stonehenge. Newgrange es uno de los primeros yacimientos arqueológicos donde se ha podido constatar una cultura prehistórica con conocimientos de astronomía.

LUGAR DE CULTO ASTROLÓGICO

Newgrange es una edificación megalítica, lo que significa que fue construida con grandes bloques de piedra enteros y sin labrar. Los megalitos formaban un círculo de unos 70 metros de diámetro.

Se calcula que sólo la edificación de ese círculo megalítico debió de llevar al menos 20 años, suponiendo que un gran contingente de personas (se habla de unos 300 hombres) interviniera en la construcción del monumento funerario.

El muro exterior fue revestido con cuarcita (una roca granular) cuando estuvo terminado.

Esa capa de cuarcita sufrió un notable deterioro con el paso de los milenios, aunque fue reproducida poco después de haber desenterrado la tumba prehistórica.

En Newgrange hay un pasadizo de unos 17 metros de largo.

Sobre la entrada, que se debía de cerrar con una losa, hay una estrecha abertura de unos 10 cm. de alto.

Aproximadamente una semana antes y una semana después del solsticio de invierno, el 21 de diciembre, los rayos de sol pasan exactamente por ese hueco, recorren el pasadizo y van a dar a un bloque de piedra decorado con espirales.

   La construcción de Newgrange sabe aprovechar el más vitalizador de todos los elementos, el Sol. Sobre la entrada, que debía estar sellada con una piedra, hay una pequeña abertura con espirales dobles y losanges tallados en el «techo», así como puertas de piedra que podían abrirse y cerrarse. La estructura está orientada de modo tal que, en el amanecer del día del solsticio de invierno, el sol naciente penetra en el interior de la tumba por dicha abertura, cuyas puertas deberían quedar abiertas de antemano. Los rayos de sol recorren la totalidad de la galería hasta el corazón de la cámara.

Por las dimensiones de la piedra y los huesos hallados en Newgrange, durante mucho tiempo se creyó que ese megalito había sido un altar destinado a los sacrificios humanos.

Sin embargo, la hipótesis más aceptada en la actualidad es que los muertos eran incinerados en el exterior del recinto y sus restos, sepultados en Newgrange.

ESPIRALES, SÍMBOLO DIVINO

Muchas de las piedras de Newgrange que no forman parte del muro exterior están decoradas con espirales.

Se desconoce su significado preciso, pero se supone que simbolizaban una divinidad.

Por una parte, eso explicaría su abundancia; pero, por otra, también daría un nuevo significado al recorrido del Sol, que finaliza en una piedra adornada con espirales, en el supuesto de que el pueblo que levantó Newgrange venerara al Sol como divinidad autónoma, como ocurría en muchas otras civilizaciones.

Sería lógico que así fuera, ya que el recinto está orientado de acuerdo a los movimientos del Sol.

Eso presupondría que sus creadores poseían conocimientos de astronomía.

Es cierto que existen otras tumbas de la misma época en Escocia e Irlanda, algunas incluso con una arquitectura más avanzada, pero sólo aquí la orientación del recinto respecto al Sol y sus movimientos es tan precisa que hace posible el fenómeno de la incidencia del rayo de sol.

Sin duda, el Sol debía de tener un significado muy especial para los constructores del complejo, tal vez el rango de divinidad.

Después de haber establecido la antigüedad del túmulo funerario, las investigaciones de Newgrange se han basado en su mayor parte en suposiciones, ya que no se sabe qué cultura pudo ser la responsable de la construcción del recinto.

No se han podido encontrar suficientes vestigios útiles acerca de la naturaleza ni el paradero de aquella civilización, ni en el interior de la tumba ni en los alrededores.

Lo que de inmediato atrae la atención del visitante curioso es la abundancia de tallas en la roca.

La piedra de la entrada está cubierta de espirales, y más de una docena de las verticales de la galería muestran trazas de decoración. También hay tallas en diversas piedras del suelo y de la bóveda, incluso en tramos de la superficie no apreciables desde abajo.

La mejor de las tallas del interior es una triple espiral en el sector inferior de una de las piedras verticales. En el exterior, muchas de las piedras del encintado están decoradas, y algunas, en las partes que quedan ocultas. Además de las espirales, abundan en Newgrange los losanges, los trazados en zigzag y los círculos. Pero, extrañamente, estos símbolos no coinciden con los de otras galerías funerarias de Irlanda.

Newgrange es un hoy un yacimiento abierto al público.

La trayectoria del Sol durante el solsticio de invierno se imita con medios artificiales para deleite de los asistentes.

Los megalitos Los monumentos megalíticos datan de entre el Neolítico y la Edad del Bronce, lo que equivale al periodo comprendido entre los años 5OOO – 1OOO a.C.

Además de piedras aisladas, también se han conservado estructuras elementales, como Stonehenge , o construcciones íntegras.

Los monumentos megalíticos se localizan principalmente en Europa, si bien el fenómeno no es exclusivo de este continente.

En el norte de África, Sudamérica, la isla de Pascua y algunos países asiáticos también se han descubierto construcciones megalíticas.

Hasta el momento no se ha podido esclarecer por qué esas estructuras y edificios proliferaron en todo el mundo precisamente durante el mismo periodo.

Megalitos de Piedra Monumentos Construcciones y Ciudades de Piedra

Megalitos de Piedra Monumentos – Construcciones

En torno a los megalitos, esos enormes bloques de piedra de varias toneladas, procedentes a veces de canteras muy alejadas y colocados a lo largo de toda la costa atlántica de Europa, se han forjado numerosas leyendas: ejércitos de gigantes petrificados, extraterrestres… La arqueología ha dado varias respuestas, que no desvelan totalmente el misterio.

La piedra bruta se convierte en monumento: Hay tres clases de megalitos: los dólmenes, en forma de mesa; los menhires, que son piedras colocadas verticalmente y aisladas, y los grupos de menhires, en círculos (crómlechs) o en alineamientos.

Se erigieron entre finales del IV y mediados del II milenio y son obra de varias civilizaciones: los primeros dólmenes pertenecen al Paleolítico, mientras que los crómlechs más trabajados pertenecen a la Edad del Bronce antiguo, y el sorprendente emplazamiento de Stonehenge lo frecuentaban todavía con asiduidad los grupos celtas de la Edad del Hierro.

Megalitos de Piedra Monumentos Construcciones Los dólmenes son tumbas colectivas Los dólmenes, muy distintos unos de otros, se presentan generalmente en forma de cámara funeraria, precedida por un pasillo.

Todo el conjunto está cubierto de tierra (túmulos) o grava (cairns). Algunos túmulos tienen varias tumbas, como en Barnenez, en Finisterre, y pueden alcanzar cerca de 40 m. de altura, como el deSilbury Hill, en Inglaterra.

La mayoría de ellos los destruyeron las generaciones posteriores para utilizar sus materiales.

Dolmen de Poulnabrone(Irlanda): El Dolmen es un tipo de cámara prehistórica que consiste en dos o más inmensos bloques de piedra, o Megalitos, que soportan una piedra plana y alargada que funge de techo. Muchos dólmenes están rodeados de megalitos. Se piensa que fueron usados como altar o templos por los Druidas en sus rituales religiosos.

Casas subterráneas para los muertos El pasillo es más o menos largo, y la cámara, circular o rectangular; el trazado se puede complicar con salas laterales.

En un lugar hay una simple avenida cubierta por un techo de piedras rudimentarias; en otro, un hipogeo construido en saledizo, con las piedras colocadas de tal forma que formen una bóveda. Pero en todos los lugares, esta construcción debió representar un trabajo sumamente penoso y largo, a la medida de las creencias religiosas.

En su casa subterránea, rodeados por objetos cotidianos, los muertos deben establecer una comunicación entre las fuerzas fertilizantes de la tierra y los agricultores. El interior de algunos dólmenes está adornado por figuras grabadas que representan a diosas Madres y serpientes, símbolos de la fecundidad

Observatorios prehistóricos Los crómlechs, sin embargo, representan concepciones religiosas completamente distintas. Más tardíos, están orientados de acuerdo con el curso de los astros. Por ejemplo, el eje de construcción de Stonehenge corresponde a la dirección de la salida del sol el día del solsticio de verano, y los seis círculos concéntricos parecen permitir el establecimiento de un calendario preciso.

Los crómlechs aparecen, pues, como observatorios y como templos unir dos a un culto celeste, donde se desarrollaban ceremonias estacionales que marcaban científicamente las tareas agrícolas. Al parecer, las mismas preocupaciones presiden los alineamientos de los menhires.

¿Dónde hay megalitos? En todos los continentes se encuentran tumbas megalíticas: en Europa, norte de África, Próximo Oriente, en el centro de la India e incluso en Japón. En la actualidad, algunos pueblos de Indonesia practican normalmente estos rituales funerarios. Pero las construcciones megalíticas más antiguas y espectaculares están en el occidente de Europa.

El alineamiento de Erdeven, cerca de Camac, en Bretaña, tiene más de 1.000 menhires colocados en diez líneas paralelas de dos kilómetros de largo. Debemos citar, asimismo, los crómlechs de Stonehenge, en Inglaterra, el conjunto de New Grange, en Irlanda, y el único poblado megalítico conocido, Skara Brae, en las islas Orcadas, frente a Escocia. 

En Slonehenge, a 150 Km. al oeste de Londres, subsiste un impresionante monumento megalítico que pudiera haber sido un observatorio astronómico. Se construyó entre los años 2800 y 1100 a. C., en tres etapas, desde el exterior hacia el interior del monumento. En una primera etapa, un foso circular de más de 600 m de perímetro, un talud y un circulo de 56 hoyos rodeaban cuatro postes de piedra. Algunos siglos más tarde, se erigieron dos círculos incompletos de piedras. En la rase final los constructores alzaron un anillo de 81 bloques de gres marrón, coronado cada uno de ellos por una piedra plana colocada junto a la anterior; en el centro del conjunto levantaron cinco gigantescos trilitos en forma de herradura y desplazaron las piedras azules, que colocaron también en forma de herradura en el interior del gres. En el exterior, añadieron dos círculos de 59 hoyos. Actualmente quedan las piedras del centro del monumento.

¿Cómo se construyeron? En primer lugar, hay que cortar las rocas elegidas con las dimensiones necesarias, haciéndolas estallar mediante calentamientos y enfriamientos sucesivos. Después, se alza el bloque con palancas de madera sobre una especie de trineo de tablones, que numerosos hombres y bovinos jalan sobre un camino de leños.

Las losas de Stonehenge, que pesan una media de 26 tn., recorrieron de este modo más de 30 Km. en un terreno bastante accidentado. En el lugar deseado se hace un agujero para colocar la base del megalito, que se mueve muy despacio hasta ponerlo vertical por medio de un andamio de madera o terraplén que sirve de apoyo a las largas palancas que alzan el bloque. Las mesas horizontales que cubren los dólmenes se desplazan sobre un plano inclinado

¿Por qué tienen cruces algunos de ellos? El cristianismo trata  en sus comienzos de luchar contra los cultos precedentes que desarrollan en torno a los megalitos en e d. C., la Iglesia prohíbe cualquier ceremonia relación con las piedras y manda destruir los monumentos. Luego, ante la resistencia de  las supersticiones, intenta cristianizarlas dándoles cruces o grabando temas Algunos menhires se transportan incluso hasta las iglesias, delante de las cuales se transforman en calvarios. Se modifican sus leyendas se incluyen escenas de la vida de los santos.

¿Qué representan los menhires? Los arqueólogos han reparado en que los menhires están agrupados con frecuencia en una línea recta que culmina en un dolmen de este modo, sirvieron para jalonar las procesiones funerarias. En algunos menhires, especialmente en España y en el sudoeste de Francia hay grabadas figuras humanas que permiten pensar que se trata de estatuas de divinidades. Además, la Biblia atestigua un culto a las piedras: «(Jacob) tomó la piedra que le había servido de cabecera, la erigió en monumento y dijo): «…esta piedra que he levantado como monumento será la casa de Dios» (Génesis, 28. 18-22). Por otra parte, en Oceanía, los indígenas tenían la costumbre de erigir enormes piedras para conmemorar algunos acontecimientos.

Sabemos aproximadamente lo que pensaban los egipcios cuando construyeron las pirámides, porque han dejado inscripciones que nos dicen quiénes eran y a qué dioses adoraban. Monumentos como Stonehenge son mucho más misteriosos. Las gentes que vivían en el norte de Europa no conocían la escritura y desaparecieron hace mucho tiempo. Por tanto, sólo podemos hacer conjeturas respecto a lo que pretendían al colocar esas enormes piedras.

Sabemos que la mayoría de los monumentos megalíticos (es decir, construcciones con piedras grandes e informes o toscamente talladas) son tumbas, normalmente comunales, que se utilizaron durante varias generaciones. Los megalitos se utilizaban para construir la cámara sepulcral que se enterraba luego bajo un montículo de tierra. Algunos de los grupos de megalitos de aspecto más extraño son los restos visibles y al descubierto de aquellas cámaras sepulcrales: la lluvia ha arrastrado a lo largo de los siglos la tierra que las cubría y ha dejado los megalitos al descubierto. Pueden parecer templos, sobre todo si las piedras de cierre han permanecido en su lugar, pero nunca tuvieron tal función y los cuentos que se narran al respecto son sólo cuentos.

Son más enigmáticas, en realidad, las piedras enhiestas de Carnac, en Bretaña. Hay miles, muchas de ellas dispuestas en largas filas de doce en línea. Las hileras están espaciadas a la misma distancia y no hay ningún sendero central diferenciable: sin embargo, la explicación más probable de estos «alineamientos» es que son una especie de senderos ceremoniales. Desde luego, las tentativas para demostrar que se trata de «observatorios neolíticos» no parecen convincentes.

Stonehenge, el más famoso de todos los monumentos megalíticos, ha dado origen a teorías aún más estrambóticas. No hay duda de que sus constructores pensaban en el cielo, pues el círculo mira hacia el punto del horizonte en que sale el Sol a mitad del verano, y lo hace con una precisión que no puede deberse al azar. Esta orientación se preservó en varias reconstrucciones posteriores, de lo que cabe deducir que se consideraba parte esencial de la «función» del monumento. Por otra parte, no hay motivo alguno para deducir demasiadas cosas de ello. Lo más probable es que Stonehenge sirviera como lugar de reunión estacional: la orientación indica que se reunían allí cientos de clanes.

Debían acudir muchos, desde luego, y de bastante lejos. La malaquita azul utilizada para marcar el círculo de Stonehenge II (construido hacia el 2000 aC; Stonehenge I data del 3000 aC) procedía de una cantera de Gales situada a 300 km de distancia. Y la .tercera y última reconstrucción del monumento (hacia 1500 aC) se hizo a tal escala que debieron participar en la tarea todas las tribus del sur. Quizás se haya perdido para siempre el sistema de creencias que las piedras exaltan. pero no la idea de un objetivo común.

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Piedras de la Avenida de Carnac