Percival Lowell Canales y Vida en el Planeta Marte





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Percival Lowell creía firmemente que existía vida en el planeta Marte y que su población estaba formada por seres muy civilizados. Ellos habrían construido la red de canales para irrigar el planeta, que, de otro modo, estaría seco y polvoriento. Los canales se podían ver, mediante un telescopio, como unas líneas débiles que se entrecruzaban sobre la superficie del planeta. En el cruce de los canales, Lowell descubrió manchas, que él llamó oasis, y pensó que eran centros de población.

Percival Lowell

Lowell nació en Boston, Massachusetts, en 1855; se educó en Harvard, estuvo en el Lejano Oriente y, posteriormente, decidió dedicarse a la astronomía. Lowell era de buena posición económica y pudo adquirir un telescopio de refracción, con el cual instaló su propio observatorio en Flagstaff, Arizona.

Se interesaba especialmente por los planetas, y su libro, en el que expuso sus ideas sobre Marte, se publicó en 1908 con el título Marte, morada de la vida. Lowell trazó mapas de Marte, que mostraban el sistema de canales con gran detalle; sin embargo, ningún otro astrónomo logró ver la superficie del planeta con tanta precisión.

Por ello las ideas de Lowell iniciaron una gran controversia. Ahora se sabe que los “canales” no son líneas rectas regulares, sino manchas mal definidas; que no hay suficiente agua en el planeta para llenar un río y, mucho menos, una red extensa de canales.

Aunque, probablemente, Lowell estaba equivocado en sus teorías acerca de Marte, era un buen matemático. Después de representar cuidadosamente las órbitas de dos de los planetas más alejados, Urano y Neptuno, calculó que las pequeñas perturbaciones en la órbita de Urano se debían a la existencia de otro planeta más alejado del Sol que Neptuno.

Lowell no pudo descubrirlo, pero, en 1930, 14 años después de su muerte, se localizó el planeta Plutón. Los astrónomos del propio observatorio de Lowell encontraron a Plutón en el sitio calculado por aquél, pero el planeta era más pequeño y menos visible que lo predicho por Lowell. Este fue el motivo fundamental de que se tardara tanto en descubrirlo.

Los Canales de Percival Lowell

Detalle del mapa de Marte trazado por Lowell. Éste vio manchas y rayas oscuras en la superficie del planeta, que se unían para formar una extensa red de “canales”. Creyó que las manchas en el cruce de dos o más canales eran centros de población.




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